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Los problemas de aprendizaje

Por: Yojanna Cuenca (2007)

Las dificultades en la lectura son muy comunes en los Estados Unidos y a través del mundo. Se estima que millones de personas tienen dificultades leyendo y que estas dificultades pueden variar desde dificultades leves hasta severas. Aunque las causas de estos problemas varían mucho, ciertamente la más común es lo que llamamos un problema de aprendizaje. De hecho, de los más de 6 millones y medio de niños y adolescentes que están recibiendo educación especial en las escuelas públicas en los Estados Unidos, casi 3 millones están catalogados bajo la categoría de problemas de aprendizaje. De éstos, un poco más de 1 millón son hispanos (Reporte Anual del Congreso, 2004).

¿Qué son exactamente los problemas de aprendizaje?

Cuando hablamos de problemas de aprendizaje nos referimos a un término general para describir diferentes desórdenes que caen bajo esta categoría. En general, un problema de aprendizaje es un desorden neurobiológico que afecta cómo el cerebro funciona al recibir, procesar, guardar, responder y producir información. Las personas que tienen un problema de aprendizaje lo pueden manifestar con dificultades para escuchar, pensar, hablar, leer, escribir, deletrear o hacer cálculos matemáticos. También pueden tener dificultades en prestar atención, problemas de memoria, coordinación, destrezas sociales y falta de madurez emocional.

Es importante saber que las personas que tienen un problema de aprendizaje generalmente son muy inteligentes. Lo que sucede es que su cerebro procesa la información de manera diferente. Entonces lo que se nota en las escuelas es que muchas veces hay una discrepancia entre la inteligencia de estos estudiantes y su rendimiento académico. Por eso y por la dificultad que estos estudiantes pueden tener en aprender, dado su inteligencia, bajo la ley, el sistema escolar debe evaluarles, determinar si son eligibles para ayuda especial y, si califican, proporcionarles educación especial.

¿Y qué NO se considera un problema de aprendizaje?

Hay ciertas condiciones o razones que no se consideran problemas de aprendizaje. Estas son cuando un niño tiene problemas al aprender debido a alguna discapacidad visual, auditiva, o motriz; cuando tiene retraso mental; o porque no ha recibido instrucción debido a desventajas culturales, económicas o ambientales. En estas circunstancias la escuela no puede determinar que un estudiante sea elegible para servicios de educación especial.

¿Qué causa los problemas de aprendizaje?

Aunque no sabemos qué, exactamente, causa los problemas de aprendizaje, sí sabemos que hay una tendencia entre familias a tener tales problemas (indicando una asociación genética), y sí sabemos que se deben a la manera en que la persona procesa información en su mente. Hay cuatro etapas del procesamiento cognitivo de información, y en cualquiera de estas etapas la persona puede ser afectada.

¿Cuáles son las cuatro etapas del procesamiento de información?

1. Entrada de información

En esta etapa puede haber dos tipos de problemas: procesamiento visual y procesamiento auditivo. Cuando hay un problema de procesamiento visual la persona tiene dificultad en reconocer la posición y forma de lo que está viendo. Hay varias manifestaciones de este problema, incluyendo las siguientes: Confunde letras o palabras con forma similar (viendo "dedo" por "bebo"); salta palabras o líneas cuando está leyendo; fracasa en el reconocimiento de palabras a primera vista (lo que llamamos "sight words" en inglés); puede leer la misma línea varias veces; y tiene dificultad en aprender sus letras o asociar las letras con sus propios sonidos. Un niño probablemente no tendrá cada uno de estos síntomas, y también es verdad que algunos lectores nuevos manifiestan algunos de estos síntomas, pero cuando un niño manifiesta varios de éstos síntomas regularmente, entonces probablemente tendrá dificultad con la lectura. Sólo podemos saber si tiene un problema de aprendizaje (por problema de procesamiento visual) después de una evaluación completa.

Por otro lado, el niño que tiene problemas con el procesamiento auditivo tiene dificultad en distinguir palabras similares. Lee "ropa" por "sopa" y "sal" por "sol." También puede tener dificultad en reconocer la voz de su maestra o padre y parecer como que no está prestando atención. De igual manera puede tener problemas manteniendo una conversación o recordando una serie de instrucciones si no se la dividen en pasos pequeños. Por ejemplo supongamos que la maestra le dice al niño: Juan, ve a la mesa, trae el papel, y siéntate con Pedro a dibujar. Si el niño tiene dificultad con el procesamiento auditivo, puede que procese sólo la primera instrucción y se quede en la mesa.

2. Integración

En esta etapa se pueden manifestar tres tipos de dificultades relacionadas con la secuencia, abstracción y organización de la información.

  • Cuando hay un problema con la secuencia, un niño no puede recontar una historia en orden. Comienza desde el medio, continúa con el principio y termina con el final. También puede tener dificultad en memorizar secuencias. Si le pregunta qué número viene después de "5", puede que conteste "8".
  • Cuando hablamos de dificultades con la abstracción de la información, nos referimos a problemas entendiendo el significado de lo que se está leyendo o hablando. De detalles específicos, por ejemplo, no puede sacar una generalización. Puede confundir el significado de una palabra que se puede usar en diferentes maneras para significar diferentes cosas. Por eso las burlas se le confunden.
  • Cuando una persona tiene problemas de organización se le dificulta organizar o clasificar la información en conceptos generales. Por ejemplo, si se habla de los diferentes animales en la clase puede que el niño aprenda lo que es un caballo, una vaca o una ballena. Pero si se le pide organizar los animales en grupos particulares-los que son animales de carga, digamos-no puede.

3. Memoria

Cuando las personas reciben nueva información, al principio ésta entra en la memoria de corto plazo y luego pasa a la de largo plazo. En la memoria de corto plazo se retiene la información mientras se está recibiendo. Por ejemplo, si a un estudiante se le enseñan 15 dibujos diferentes, por un corto periodo de tiempo puede recordar 10 de los mismos. Pero si le enseñan en varias ocasiones esta información, eventualmente pasará a la memoria de largo plazo para que la pueda utilizar más adelante. Los niños que tienen dificultad con la memoria usualmente tienen problemas con la memoria a corto plazo, por lo que necesitan muchas repeticiones para que ésta pueda pasar a la memoria de largo plazo.

4. Salida de información

En esta etapa del procesamiento de información los problemas de aprendizaje se pueden manifestar de dos maneras diferentes: problemas del lenguaje y problemas motores. En los problemas de lenguaje, los niños tienen dificultad en organizar sus ideas, encontrar las palabras correctas y responder a lo que se les pregunta. En cuanto a los problemas motores, éstos se dividen en problemas de coordinación motora gruesa y fina. Las discapacidades con el motor grueso hacen al niño torpe. Puede que se tropiece, caiga, o tenga dificultad al correr, saltar, montar en bicicleta, abotonarse una camisa o amarrarse los zapatos. Cuando tiene dificultad con la coordinación motora fina, tiene problemas coordinando los músculos que se necesitan para escribir. Muchos niños con estas dificultades escriben lento y su letra es ilegible. También cometen errores gramaticales, errores al deletrear y errores de puntuación.

¿Qué debe hacer si observa en un niño muchos de estos síntomas?

La primera cosa que debe hacer es conseguir una evaluación del niño, para determinar si de hecho tiene un problema del aprendizaje. Bajo la ley, las escuelas públicas tienen la responsabilidad de efectuar estas evaluaciones sin costo al niño, a sus padres, o a su familia. Si los resultados de la evaluación indican que sí hay un problema del aprendizaje, entonces los padres y el personal de la escuela deben sentarse juntos y planear qué tipo de asistencia ayudará al niño académicamente, incluyendo la educación especial.

Para más información sobre los problemas del aprendizaje, el proceso de evaluación en las escuelas, y la educación especial, visite la página de NICHCY (el Centro Nacional de Diseminación de Información para Niños con Discapacidades) en www.nichcy.org. Para más información gratuita, envíeles un correo electrónico a nichcy@aed.org, o llámeles al 1-800-695-0285.